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La Vodka
 

Le mot vodka peut se traduire littéralement par « petite eau ». Le mot russe pour eau est voda (вода), le ka ayant une valeur diminutive/affectueuse, tout comme en bulgare. En polonais (très semblable), wódka vient de woda et du diminutif ka.

Elle est distillée dès le XIVe siècle, mais un siècle plus tard, le prince Ivan III (1462-1505) interdit toute production de boissons fortement alcoolisées. Le tsar Ivan IV (1533-1584), dit Ivan le Terrible, construit une première taverne à Ibranovicht et instaure le principe des distilleries et lieux de distribution d'État. Il avait donc le monopole sur la production et la vente de vodka, ce qui a permis à l'État d'engranger des profits substantiels. Durant cette période, la vodka joue un rôle très important dans la culture et l'économie russe.

En 1894, l'Empereur Alexandre III décrète que la norme du titre d'alcool de la vodka russe est de 40°. Il s'appuie sur les travaux du chimiste Dimitri Mendeleïev qui avait précédemment démontré que la meilleure vodka titrait à 38°, mais les taxes de l'époque étant calculées sur le taux d'alcool, c'est le titre de 40° qui fut conservé pour faciliter la tâche des services fiscaux.

Selon la règlementation européenne, la vodka est une eau-de-vie qui peut être produite à partir de n'importe quelle matière première agricole, fermentée puis distillée. Les matières premières couramment employées sont les céréales (blé, seigle...) et la pomme de terre, l'utilisation d'une autre matière première (betterave, raisin...) devant faire l'objet sur l'étiquette d'une mention précisant la ou les matières premières utilisées. Elle titre entre 37,5 (le minimum légal dans l'U.E.) et 97 degrés d'alcool, mais plus classiquement 40. La vodka reste de loin le premier alcool fort consommé dans le monde avec un peu plus de 500 millions de caisses de 9 litres en 2005[].

La vodka est fréquemment aromatisée car les nombreuses distillations font qu'elle est un alcool blanc avec très peu de goût.

Certaines, comme la Żubrówka polonaise ou biélorusse sont aromatisées à l'herbe aux bisons qui lui donne une légère coloration et un arôme caractéristique et est récoltée durant une courte période de l'été (la plus chaude possible) pour être ensuite utilisé lors de la distillation de l'eau de vie de grain. Il y a plusieurs autres arômes traditionnels : piment (souvent avec du miel, surtout en Ukraine), bouleau, airelles, baies de sorbier, noix de cèdre, orties, poivre. D'autres arômes sont plus récents : citron, cerise, caramel,etc….

La vodka non aromatisée est préférée pour certaines dégustations dont celle du caviar.

Aujourd'hui, on produit de la vodka dans de nombreux pays, notamment en Russie, en Ukraine, en Pologne, en Bulgarie, en Angleterre, en Suède, en Finlande, aux États-Unis et au Canada. On en produit même en France, à Tahiti et en Suisse.